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Premier League 2020-21: Emiliano Martínez al Aston Villa

Emiliano Martínez no imaginó todo lo que viviría cuando reemplazó al lesionado Bernd Leno en el partido frente al Brighton por la 30º fecha de la Premier League. El empujón de Neal Maupay que desestabilizó al alemán le entregó al argentino aquello que perseguía hace once años: una oportunidad con la camiseta del Arsenal.

Después de seis préstamos, el destino le hizo un guiño: «Siempre tuve esa sensación de que iba a tener mi chance. Temporada tras temporada, siempre intentaba volver al equipo que amo. Lo hice, esperé, superé frustraciones. Estoy orgulloso de haber superado las frustraciones y de haberle podido mostrar a todos los fanáticos lo que se perdieron hace diez años, porque sabía que podría haber hecho lo mismo años antes».

El esguince moderado de ligamentos que sufrió Leno le permitió a Martínez cerrar la temporada como titular. Después del juego frente al Brighton, atajó como titular en doce partidos, recibió diez goles, fue héroe en su consagración en la FA Cup, figura en el triunfo frente al Liverpool en la Community Shield y se metió en el corazón de los hinchas que lo adoptaron como el emblema de su éxito. 

Consolidado como uno de los mejores arqueros de Europa en la reanudación en medio de la pandemia por coronavirus, cada una de sus brillantes actuaciones suponía una victoria pírrica para el club: era una alegría transitoria que argumentaba una inexorable preocupación posterior. Mientras Leno se recuperaba, Martínez demostraba partido a partido que podía ser titular en un equipo importante de Europa. Arsenal eventualmente debería resolver una encrucijada impostergable: Leno o Martínez. 

Leno, quien sería titular de la Selección de Alemania si no compitiera con dos talentos generacionales como Manuel Neuer y Marc-André ter Stegen, aterrizó en el Emirates Stadium en junio de 2018 a cambio de 25 millones de euros. Salvavidas durante las horas bajas, Mikel Arteta respetaría su titularidad relegando a Martínez nuevamente al banco de suplentes. Postergado durante la última década, Martínez no aceptó la oferta de los Gunners y anunció su despedida mediante un video que publicó en su cuenta de Instagram: «Con mi familia hemos decidido salir por la puerta grande, y no podría estar más feliz yéndome con los fans alentándome». Sin Champions League, en el actual contexto económico, el Arsenal tampoco podía darse el lujo de rechazar una oferta millonaria por un hipotético suplente cuya retribución le permitirá ir a la carga por Houssem Aouar. 

Después de aprobar con creces su examen inicial, Martínez quería continuidad. Ya no estaba dispuesto a esperar tras una década por detrás de Wojciech Szczesny, Lukasz Fabianski, Vito Mannone, Jens Lehmann, Manuel Almunia, David Ospina, y Petr Cech.  Decidido a mudarse a un club que le asegurara minutos a los 28 años con el objetivo de luchar por el puesto en la Selección Argentina, ningún equipo protagonista de Inglaterra hubiera sido capaz de garantizarle su posición como primer arquero. 

En el horizonte apareció Aston Villa, un histórico que rubricó una permanencia agónica en la Premier League en su primera temporada tras su travesía en el Championship. 20 millones de euros abonó el combinado de Birmingham para apuntalar a un plantel urgido de refuerzos, una cifra que convierte a Martínez en el arquero argentino más caro de la historia: «Cuando gané la FA Cup y la Community Shield, le dije a mi familia que era el momento de un nuevo desafío. Me explicaron por qué me querían acá, el proceso que Dean Smith pretende para el club y también el estilo de juego, y es por eso que decidí venir acá. Aston Villa me da la oportunidad, confío en el proceso, realmente creo que podemos tener una buena temporada»

¿A qué Aston Villa llegará Martínez?

Con Norwich City descendido de antemano, la última fecha de la Premier League ofreció una definición apasionante en la que Bournemouth, Watford y Aston Villa compitieron por la permanencia. Solo uno de los tres sobreviviría en la máxima categoría del fútbol inglés. Los Villanos salieron triunfales de esa batalla con el empate 1-1 frente al West Ham en el Estadio Olímpico de Londres. Jack Grealish, como no podía ser de otra manera, marcó el gol de la permanencia a los 84 minutos con un zurdazo que Lukasz Fabianski no consiguió desviar. 

Pese a invertir casi 140 millones de euros en trece incorporaciones, Aston Villa padeció por demás en su retorno a la máxima división. Después de sufrir el primer descenso de su historia en 2015-16, batalló durante tres campañas en el Championship hasta que rubricó su ascenso con la victoria frente al Derby County en la final de los Playoffs en Wembley. Campeón inglés en 1980-81 y europeo en 1982 frente al Bayern Munich, su regreso fue un calvario que concluyó con final feliz tras haber sumado ocho de los últimos doce puntos con destacados triunfos frente al Crystal Palace y ante el propio Arsenal. 

Consumado el milagro, la dirigencia de los Leones sacudió su organigrama: despidieron a Jesús García Pitarch y contrataron a Johan Lange (ex Copenhague) como director deportivo. También incorporaron a Rob Mackenzie -ex Derby, Leicester y Tottenham- como director de reclutamiento y a Craig Shakespeare (ex entrenador del Leicester y fanático del Aston Villa) como asistente para jerarquizar con experiencia Premier League el cuerpo técnico del entrenador Dean Smith que afrontará su segundo año en la liga.

«Hemos hecho algunos avances significativos en la construcción de una organización y una cultura que sostendrá el éxito. La temporada pasada fuimos capaces de navegar por una transición muy difícil en la Premier League y estamos contentos con el esfuerzo de mantenernos en pie. Pero no estaremos satisfechos hasta que logremos nuestro objetivo de llevar el éxito sostenible al Aston Villa en la máxima categoría del fútbol europeo», explicaron los dueños Nassef Sawiris y Wes Edens (también copropietario de Milwaukee Bucks, que compraron el club en julio de 2018. 

Consumada la revolución dirigencial, Lange y Smith asumieron la reestructuración del plantel. La primera negociación definiría las aspiraciones y el potencial de su proyecto: la renovación de Jack Grealish, piedra basal del club y máximo argumento de la permanencia villana. Pretendido por varios gigantes europeos, uno de los nombres propios más importantes del fútbol británico firmó su renovación por cinco temporadas. 

Grealish, quien debutó en la Selección de Inglaterra el pasado 8 de septiembre frente a Dinamarca por la Nations League, no es únicamente el mejor jugador del equipo: también es el símbolo de la ciudad. Nació en Birmingham y se unió al club a los seis años. Joya destacada durante su etapa en inferiores, después de un breve préstamo en el Notts County (37 partidos, cinco goles y siete asistencias) se ganó un rol protagónico en Aston Villa. 

Todavía en la League One, un adolescente Grealish confesó: «Mi mayor ambición es jugar en el Real Madrid, pero si soy realista lo que quiero es estar en la Premier League con el Aston Villa»Consumado el descenso, se quedó en el equipo y fue una de las piezas determinantes en el ascenso en una campaña en la que una lesión lo marginó durante cuatro meses en un lapso en el que su equipo ganó solo dos de los 13 juegos que afrontó. Con su vuelta, Aston Villa hilvanó diez triunfos consecutivos, finalizó en quinto lugar del Championship, eliminó al West Bromwich Albion por penales en las semifinales y despachó al Derby County de Frank Lampard en la final: «Sabía que si perdía ese partido no volvería a usar la camiseta del Villa. Sabía con certeza que me habría ido»

Designado capitán, disputó 36 de los 38 partidos de 2019-20, convirtió ocho goles, repartió seis asistencias y fue el autor del tanto que aseguró su boleto en la división de cara a 2020-21. Grealish había cumplido su objetivo. En la última temporada transformó su juego y sostuvo a en soledad al Aston Villa. Paul Merson, mediocampista leyenda del Arsenal que vistió la camiseta de los brummies durante cuatro años, elogió su rendimiento: «Es el equipo más dependiente de un jugador que he visto en mucho tiempo. Es absolutamente excepcional. Si yo fuera entrenador de otro club que jugara en el Villa, lo marcaría hombre a hombre»

Con las medias bajas, es poesía en movimiento. Es la síntesis de un diez a la antigua y un mediocampista moderno. Grealish inauguró una nueva dimensión en su juego, causando un impacto total en su equipo y en la Premier League. Fue el segundo jugador que más pases claves concretó y el segundo que mas acciones de gol generó, en ambos rubros por detrás de Kevin De Bruyne. También fue el tercero que más pases dio dentro del área rival, siempre según los datos de FBref.com. Líder absoluto, es el corazón y la bandera del Aston Villa. Versátil, se mueve con absoluta libertad aunque casi siempre parte desde el centro. Si bien mantiene una predilección por el flanco izquierdo, fue transformándose hasta convertirse en un jugador total capaz de generar situaciones para sus compañeros gracias a su visión y su pegada o definir en acciones puramente individuales por su capacidad de gambetear en el uno contra uno.  

Christian Purslow, CEO del club, destacó su compromiso y su sentido de pertenencia: «Es un emblema de la visión de nuestros propietarios para el Aston Villa. Se unió a nuestro club como un niño local de seis años y se ha convertido en uno de los mejores jugadores del país. Estamos decididos a construir un equipo de primera clase a su alrededor y estamos encantados de que extienda su contrato y se comprometa con el club que ama».

Con 25 años, varias ofertas sobre la mesa que fueron cayéndose por la actual situación económica y el interés público del Manchester United, tomó una decisión contracultural: quedarse en el club de toda su vida. Ser leal. «Estoy encantado de asumir este compromiso. Es mi club, mi casa y soy muy feliz aquí. Los propietarios me han dejado muy claro lo ambiciosos que son y cómo quieren construir al Aston Villa. Hay momentos emocionantes por delante y estoy muy contento de formar parte de ellos», confesó después de su renovación. Grealish tiene todos los condimentos necesarios para convertirse en el jugador franquicia de un proyecto ganador. Ahora necesitará que el club y su plantel estén a la altura de su carácter y su talento. 

«Si pudiéramos traer otros cuatro o cinco jugadores de calidad, eso sólo mejoraría el equipo. Jack Grealish se verá mejor con mejores jugadores», anticipó Smith. El modelo 2019-20 tuvo una serie de problemas evidentes en posiciones determinantes para un club que aspira a consolidarse en la primera división. Solo el genial Grealish pudo disimular las falencias de un equipo que hubiera descendido sin su 10. En consecuencia, Aston Villa sacó nuevamente la chequera. Cada uno de sus refuerzos responde a una necesidad concreta y precisa. 

Anemia ofensiva

El brasileño Wesley fue incorporado para el retorno del club a la Premier League, la solución al problema que supuso el final de la cesión de Tammy Abraham. Aston Villa desembolsó más de 25 millones de euros para concretar su transferencia desde el Brujas. De irregular rendimiento con 5 goles en 21 partidos, cuando finalmente se estaba adaptando al ritmo frenético e intenso del fútbol británico sufrió la rotura de ligamentos de la rodilla en el juego de año nuevo frente al Burnley. Pitarch volvió a Bélgica para buscar a su reemplazo: el tanzano Mbwana Samatta abandonó el Genk en el ecuador de la campaña. Si bien su debut fue con gol incluido frente al Bournemouth e incluso marcó el tanto de la derrota en la final de la Carabao Cup frente al Manchester City, su rendimiento también fue decepcionante. 

Aston Villa concretó el traspaso más caro de su historia como respuesta. Ollie Watkins, goleador del Championship, abandonó Brentford con 26 goles en su bolso. Watkins es un goleador implacable dentro del área, anotando 24 de sus goles en el espacio entre el punto del penal y el arco rivalNo suele fallar pero indudablemente necesitará que sus compañeros lo asistan. Grealish es una garantía en ese apartado, pero el resto del equipo también tendrá que generar para su flamante anotador que en su presentación convirtió uno de los tres goles de su equipo frente al Burton por la Carabao Cup. También fue en el área chica. 

Para atizar su poder de fuego, Aston Villa anunciaría en breve otros dos refuerzos, dos extremos que aporten velocidad y cambio de ritmo para lastimar de contra en un equipo que suele abroquelarse en campo propio. Bertrand Traoré, extremo derecho del Lyon, y Milot Rashica, la joya del Werder Bremen alemán, se sumarían en las próximas horas a los Villanos 

Traoré, forjado en la academia del Chelsea, regresaría a Inglaterra como un jugador que ha evolucionado en su repertorio ofensivo sin desligarse de sus tareas defensivas. Más allá de destacarse como pasador y gambeteador, su cuota goleadora fue baja y los hinchas criticaron su actitud durante la última campaña. De todas maneras, en Villa Park podría capitalizar las ventajas que genera Grealish por la otra banda. 

Aston Villa anunció la contratación de Traoré el 19 de septiembre. 

El kosovar Rashica es pura habilidad, pretendido también por el Napoli y por RB Leipzig. Extremo izquierdo aunque puede jugar como enganche o segunda punta, su sociedad con Graelish -alternando posiciones por dentro y por fuera- sería un salto mayúsculo para el ataque del Aston Villa. El joven maravilla del Werder Bremen creció en su juego y puede tanto verticalizar como asociarse para aportar en la construcción. Todavía debe evolucionar en su compromiso defensivo, pero Aston Villa se llevará a una gema si finalmente cierra su traspaso. 

De mitad de cancha para adelante, los Villanos cuentan con una interesante formación titular que empieza con un consolidado Douglas Luiz como equilibrista, cinco de corte defensivo y primer pase en ataque. Grealish y el recuperado McGinn como interiores, Traoré-Rashica en los extremos y Watkins como nueve conformarían un entramado más que digno para pelear por quedarse en la Premier League.

  • Aston Villa - Football tactics and formations
  • Problemas en defensa

    El segundo equipo más goleado de la última temporada necesitaba jerarquizar imperiosamente dos puestos: el arco y el lateral derecho. La dupla central creció durante la temporada, con Tyrone Mings -en la órbita del Arsenal antes de la llegada de Gabriel Magalhaes- como líder y Ezri Konsa como complemento en la zaga. La mejoría fue notable después de la cuarentena británica, en donde los Villanos fueron la cuarta defensa que menos goles esperados en contra sufrió en una reanudación en la que bajó de 18 a 10 el promedio de tiros recibido por juego. 

    Frédéric Guilbert fue titular hasta la irrupción del coronavirus, un déficit constante en la última línea. Reemplazado por el egipcio Ahmed Elmohamady, Guilbert quedó expuesto y la dirigencia fue en busca del mejor lateral del Championship: Matty Cash, del Nottingham Forest, será titular y ofrecerá un crecimiento en su papel en ataque, doblando al extremo o aprovechando carriles interiores, y como pasador. 

    El arco fue otro problema constante, un enigma sin solución para Smith. Con Jed Steer -el uno del equipo campeón- fuera de las canchas por una lesión, incorporó a Tom Heaton desde el Burnley. Justamente fue en el partido de año nuevo frente a su antiguo equipo cuando Heaton sufrió una rotura de ligamentos en la rodilla. El noruego Orjan Nyland ocupó el puesto ante la necesidad pero cometió errores que llevaron a que Pepe Reina llegara cedido desde el Milan. Rumbo a 2020-21, el español emigró a la Lazio, Nyland estuvo lejos de saciar las expectativas y Heaton -titular indiscutido en caso de estar saludable- recién volverá a mediados de octubre con 34 años. Con Heaton sano, probablemente el traspaso de Martínez no se hubiera concretado. 

    Ante tal escenario, la incorporación de un arquero era imprescindible y Aston Villa encontró una oportunidad inesperada: «Es raro poder comprar un arquero de clase mundial que aún no ha alcanzado su pico a esta edad y que puede convertirse en un jugador clave a largo plazo para nuestro equipo», reconoció Smith. «Sabemos lo bien valorado que lo tenía al Arsenal y vimos sus fabulosas actuaciones durante la otra temporada en un equipo campeón»

    Martínez tendrá en Villa Park la oportunidad que buscó durante toda su vida. Llegará para ser titular después del desembolso sideral que concretó Aston Villa, pero no podrá dormirse ante la amenaza latente de Heaton, quien intentará recuperar su puesto con el objetivo de ganarse un lugar en la lista de Inglaterra para la Eurocopa. En un club que protagonizó el mejor mercado de pases de su última década, una certeza que espera consolidar con las confirmaciones de Rashica y Traoré, el argentino llega a Birmingham con la ilusión encabezar el crecimiento general del equipo con su destacada voz de mando. 

    La prueba es chica pero Martínez ostentó el mayor porcentaje de efectividad de tiros al arco contenidos en la Premier League con un asombroso 81% (33 en 42 tiros al arco). Considerado un atajador de élite a nivel internacional, las estadísticas avanzadas hablan por sí solas: terminó séptimo en la liga con +4.2 en PSxG +/- (goles esperados posteriores al tiro, un registro en el que se toman los tiros que concluyeron en gol o fueron atajados y se saca una cifra que evalúa la efectividad de los arqueros parando disparos del rival) y fue líder en PSxG por cada 90 minutos según las estadísticas de StatsBomb. Los datos son sorprendentes y lo ubican por encima de Neuer -por citar un caso- en tiros atajados y centros controlados. Obviamente, la diferencia en la distribución es abismal a favor del alemán.

    Las virtudes de Martínez son ideales para un equipo como este Aston Villa de Smith. Replegado y con una defensa que aún debe respaldar su crecimiento, la agilidad, intuición y fiabilidad del argentino suponen una garantía para club que deberá empezar a construir sus certezas a partir de la solidez de su arquero. 

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